Охотящийся за инопланетянами технический магнат может помочь решить космическую тайну

Российский миллиардер Юрий Мильнер вложил целое состояние, чтобы помочь SETI найти источник космических вспышек, излучающих энергию 500 миллионов Солнц.

Весной 2007 года Дэвид Наркевич, студент-физик Университета Западной Вирджинии, просеивал груды данных, собранных телескопом Паркса-тарелкой в Австралии, которая отслеживала пульсары, коллапсированные, быстро вращающиеся ядра некогда массивных звезд. Его профессор, астрофизик Дункан Лоример, попросил его заняться поиском недавно открытого типа сверхбыстрого пульсара, получившего название RRAT. Но зарывшись в гору данных, Наркевич обнаружил странный сигнал, который, казалось, шел со стороны нашей соседней галактики, небольшого Магелланова Облака.

Сигнал был не похож ни на что, с чем Лоример сталкивался раньше. Хотя он вспыхнул лишь на короткое время, всего на пять миллисекунд, он был в 10 миллиардов раз ярче, чем типичный пульсар в галактике Млечный Путь. Он испускал за миллисекунду столько энергии, сколько Солнце испускает за месяц.

Проводная Великобритания

Эта история первоначально появилась на WIRED UK.

То, что обнаружили Наркевич и Лоример, было первой из многих странных, сверхсильных вспышек, обнаруженных нашими телескопами. В течение многих лет вспышки сначала казались либо невероятными, либо, по крайней мере, исчезающе редкими. Но теперь исследователи наблюдали более 80 из этих быстрых радиопомех, или FRBs. В то время как астрономы когда-то думали, что то, что позже будет названо «взрывом Лоримера», было одноразовым, теперь они согласны с тем, что, вероятно, один FRB происходит где-то во Вселенной почти каждую секунду.

И в чем причина этого внезапного избытка открытий? Пришельцы. Ну, не инопланетяне как таковые, а поиски их. Среди множества астрономов и исследователей, неустанно работающих над раскрытием этих загадочных сигналов, есть эксцентричный российско-израильский миллиардер, который в своей неустанной охоте за внеземной жизнью частично финансировал одно из самых сложных и далеко идущих сканирований нашей Вселенной.

С тех пор, как Наркевич заметил первый взрыв, ученые задавались вопросом, что могло вызвать эти завораживающие вспышки в глубоком космосе. Список возможных источников велик, начиная от теоретических и заканчивая просто непостижимыми: в качестве возможных источников были предложены сталкивающиеся черные дыры, белые дыры, сливающиеся нейтронные звезды, взрывающиеся звезды, темная материя, быстро вращающиеся магнетары и неисправные микроволны.

В то время как некоторые теории теперь могут быть отвергнуты, многие продолжают жить. Наконец, после более чем десятилетнего поиска, новое поколение телескопов выходит в интернет,что может помочь исследователям понять механизм, который производит эти сверхсильные всплески. В двух последних статьях, опубликованных на прошлой неделе и сегодня, два разных массива радиоантенн-австралийский квадратный километровый массив Pathfinder (ASKAP) и глубокий синоптический массив Caltech 10 в радиообсерватории Owens Valley (OVRO) в США—впервые смогли точно найти два разных примера этих таинственных одноразовых FRBs. Физики теперь ожидают, что два других новых телескопа—Chime (канадский эксперимент по картированию интенсивности водорода) в Канаде и MeerKAT в Южной Африке—наконец расскажут нам, что производит эти мощные радиопомехи.

Радиотелескоп Parkes в Парксе, Австралия.

Lisa Maree Williams / Getty Images

Но открытие Наркевича и Лоримера едва не погибло. В течение нескольких месяцев после того, как они впервые заметили необычно яркий взрыв, казалось, что находки не продвинутся дальше стен офиса Лоримера, сразу за берегами реки Мононгахела, которая прорезает город Моргантаун в Западной Вирджинии.

Вскоре после обнаружения всплеска Лоример попросил своего бывшего советника Мэтью Бейлса, астронома из Университета Суинберна в Мельбурне, помочь ему построить сигнал, который для астрономов теперь является знаменитым и чрезвычайно ярким энергетическим пиком, поднимающимся намного выше мощности любого известного пульсара. Взрыв, казалось, пришел из гораздо более далекого места, чем то, где телескоп Паркса обычно находил пульсары; в этом случае, вероятно, из другой Галактики, потенциально находящейся на расстоянии миллиардов световых лет.

«Это просто выглядело красиво. Я подумал: «Ого, это потрясающе.»Мы чуть не упали со стульев, — вспоминает Бейлс. «У меня были проблемы со сном в ту ночь, потому что я думал, что если эта вещь действительно так далеко и так безумно ярко, это удивительное открытие. Но лучше бы все было правильно.»

В течение нескольких недель Лоример и Бейлс создали бумагу и отправили ее в Природа —и быстро получил отказ. В ответ, a Природа редактор выразил обеспокоенность тем, что произошло только одно событие, которое оказалось намного ярче, чем казалось возможным. Бейлз был разочарован, но раньше ему приходилось бывать и в худшем положении. Шестнадцать лет назад он и его коллега астроном Эндрю лайн представили статью, в которой утверждали, что обнаружили первую в истории планету, вращающуюся вокруг другой звезды—и не просто звезды, а пульсара. Научное открытие оказалось счастливой случайностью их телескопа. Несколько месяцев спустя Лайну пришлось встать перед большой аудиторией на конференции Американского астрономического общества и объявить о своей ошибке. «Это наука. Все может случиться», — говорит Бейлс. На этот раз Бейлс и Лоример были уверены, что они были правы, и решили отправить свою статью FRB в другой журнал, Наука.

После того, как она была опубликована, статья сразу же вызвала интерес; некоторые ученые даже задавались вопросом, была ли таинственная вспышка инопланетным сообщением. Это был не первый случай, когда астрономы обратились к инопланетянам как к ответу на кажущийся необъяснимым сигнал из космоса; в 1967 году, когда исследователи обнаружили то, что оказалось первым пульсаром, они также задались вопросом, Может ли это быть признаком разумной жизни.

УЗНАЙТЕ БОЛЬШЕ

Проводное руководство для иностранцев

Как и Наркевич десятилетия спустя, Кембриджская аспирантка Джослин Белл наткнулась на поразительный сигнал в пачках данных, собранных радиоприемником в сельской местности Кембриджшира. Сегодня от этого массива мало что осталось; на полях возле университета, где он когда-то стоял, есть заросшая живая изгородь, скрывающая коллекцию шатких, печального вида деревянных столбов, которые когда-то были покрыты паутиной медной проволоки, предназначенной для обнаружения радиоволн из далеких источников. Проволока уже давно была украдена и продана на металлолом дилерам.

» Мы всерьез рассматривали возможность появления инопланетян, — говорит Белл, ныне почетный профессор Оксфордского университета. Что характерно, первый пульсар полушутя окрестили ЛГМ-1-для маленьких зеленых человечков. До защиты докторской диссертации оставалось всего полгода, и она была не в восторге от того, что «какие-то глупые зеленые человечки» используют ее телескоп и частоту для передачи сигналов на планету Земля. Зачем инопланетянам » использовать безумную технику, сигнализирующую о том, что, вероятно, все еще довольно неприметная планета?»однажды она написала в статье для Журнал Космического Поиска.

Однако всего через несколько недель Белл заметила второй Пульсар, а затем и третий, как раз когда она обручилась, в январе 1968 года. Затем, когда она защищала свою диссертацию и за несколько дней до свадьбы, она обнаружила Четвертый сигнал в еще одной части неба. Доказательство того, что пульсары должны были быть естественным явлением астрофизического происхождения, а не сигналом от разумной жизни. Каждый новый сигнал делал перспективу еще более маловероятной, что группы инопланетян, разделенные просторами космоса, каким-то образом координировали свои усилия, чтобы послать сообщение на неинтересную глыбу скалы на окраине Млечного Пути.

Лоримеру повезло меньше. После первого взрыва пройдет шесть лет, и никто больше не будет обнаружен. Многие ученые начали терять интерес. Микроволновое объяснение сохранялось некоторое время, говорит Лоример, поскольку скептики насмехались над идеей найти взрыв, который наблюдался только один раз. Это не помогло, что в 2010 году Паркес обнаружил 16 подобных импульсов, которые были быстро доказаны, что они действительно вызваны дверью соседней микроволновой печи, которая была внезапно открыта во время ее цикла нагрева.

Юрий Мильнер на сцене с Марком Цукербергом на церемонии вручения премии Прорыв в 2017 году.

Кимберли Уайт / Getty Images

Когда Ави Леб впервые прочитал о необычном открытии Лоримера, он тоже задумался, не было ли это всего лишь результатом какой-то странной проводки или неправильно настроенного компьютера. Кафедра астрономии в Гарварде оказалась в Мельбурне в ноябре 2007 года, как раз в тот момент, когда статья Лоримера и Бейлса появилась в Наука таким образом, у него была возможность обсудить странный взрыв с Бейлсом. Лоэб подумал, что вспышка радио была неотразимой загадкой—но не более того.

Тем не менее, в том же году Леб написал теоретическую статью, утверждающую, что радиотелескопы, построенные для обнаружения очень специфических выбросов водорода из ранней Вселенной, также смогут подслушивать радиосигналы от инопланетных цивилизаций на расстоянии около 10 световых лет. «Мы вещали в течение столетия-так что другая цивилизация с такими же массивами может видеть нас с расстояния до 50 световых лет», — рассуждал Леб. Затем он опубликовал еще одну статью, посвященную поиску искусственного освещения в Солнечной системе. Там Леб показал, что такой яркий город, как Токио, можно обнаружить с помощью космического телескопа Хаббла, даже если он расположен прямо на краю Солнечной системы. В еще одной статье он рассуждал о том, как обнаружить промышленное загрязнение в атмосфере планеты.

С тех пор, как он был маленьким мальчиком, выросшим в Израиле, Леб был очарован жизнью—на Земле и в других местах во Вселенной. «В настоящее время поиск микробной жизни является частью основного направления в астрономии—люди ищут химические отпечатки примитивной жизни в атмосфере экзопланет», — говорит Леб, который впервые занимался философией до получения степени в области физики.

Но поиск разумной жизни за пределами Земли также должен быть частью мейнстрима, утверждает он. «Существует табу, это психологическая и социологическая проблема, которая есть у людей. Это потому, что есть багаж научной фантастики и сообщений об НЛО, оба из которых не имеют ничего общего с тем, что на самом деле происходит там, в космосе», — добавляет он. Он разочарован необходимостью объяснять—и защищать-свою точку зрения. В конце концов, говорит он, миллиарды были вложены в поиски темной материи в течение десятилетий с нулевыми результатами. Следует ли считать поиски внеземного разума, более известного как SETI, еще более второстепенными, чем этот бесплодный поиск?

Лоример не очень внимательно следил за бумагами Лоэба. После шести долгих и разочаровывающих лет его удача повернулась в 2013 году, когда группа его коллег, включая Бейлса, заметила четыре других ярких вспышки радио в данных Паркса. Лоример почувствовал себя оправданным и успокоенным. Последовало еще больше обнаружений, и исследователи были в рулоне: наконец, FRBs была подтверждена как реальная вещь. После того, как первое событие было названо «взрывом Лоримера», оно быстро попало в учебные программы по физике и астрономии университетов по всему миру. В кругах физиков Лоример был возведен в ранг второстепенной знаменитости.

ЗАРЕГИСТРИРУЙТЕСЬ СЕГОДНЯ

Получите информационный бюллетень Backchannel для лучших функций и исследований на WIRED.

Следить за событиями издалека стал Леб. Однажды вечером в феврале 2014 года, за ужином в Бостоне, он разговорился с харизматичным русско-израильтянином по имени Юрий Мильнер, миллиардером-технологическим инвестором с опытом работы в области физики и известным именем в Кремниевой долине. С тех пор как он себя помнил, Милнер был очарован жизнью за пределами Земли, темой, близкой сердцу Лоэба; они сразу же нашли общий язык.

Милнер снова встретился с Лебом в мае следующего года в Гарварде и спросил ученого, сколько времени потребуется, чтобы добраться до Альфы Центавра, ближайшей к Земле звездной системы. Лоэб ответил, что ему понадобится полгода, чтобы определить технологию, которая позволит людям добраться туда за свою жизнь. Затем Милнер попросил Леба возглавить Breakthrough Starshot, одну из пяти прорывных инициатив, которые российский предприниматель собирался объявить через несколько недель,-при поддержке $100 миллионов его собственных денег и все они предназначены для поддержки SETI.

Перенесемся на шесть месяцев вперед, и в конце декабря 2015 года Лебу позвонили с просьбой подготовить презентацию, в которой он изложит рекомендуемую технологию для поездки на Альфу Центавра. Леб посещал Израиль и собирался отправиться на выходные на козью ферму в южной части страны. «На следующее утро я сидел рядом с приемной фермы-единственным местом с подключением к интернету-и печатал презентацию PowerPoint, которая предусматривала технологию lightsail для проекта Юрия», — говорит Леб. Он представил его в доме Мильнера в Москве две недели спустя, и прорывные инициативы были объявлены с помпой в июле 2015 года.

Эти инициативы были адреналиновым выстрелом в руку движения SETI—крупнейшей в истории частной денежной инъекции в поиск инопланетян. Одним из пяти проектов является Breakthrough Listen, который был защищен, в частности, известным астрономом Стивеном Хокингом (который умер с тех пор) и британским астрономом Мартином рисом. Вторя фильму Контакт с Джоди Фостер, играющей астронома, слушающего передачи от инопланетян (свободно основанный на реальном астрономе SETI Джилл Тартер), проект использует радиотелескопы по всему миру, чтобы искать любые сигналы от внеземного разума.

После того, как были объявлены прорывные инициативы, деньги Милнера быстро были инвестированы в развертывание передовых технологий-таких как компьютерные хранилища и новые приемники—на существующих радиотелескопах, включая Green Bank в Западной Вирджинии и Parkes в Австралии; независимо от того, верили ли астрономы, использующие эти обсерватории, в инопланетную жизнь или нет, они приветствовали инвестиции с распростертыми объятиями. Это не заняло много времени, чтобы получить первые научные результаты.

В августе 2015 года один из ранее замеченных FRBs решил сделать повторное появление, вызвав заголовки по всему миру, потому что он был настолько невероятно мощным, ярче, чем Лоример Burst и любой другой FRB. Он был назван «ретранслятором» и также известен как взрыв Спитлера, потому что он был впервые обнаружен астрономом Лаурой Спитлер из Института радиоастрономии Макса Планка в Бонне, Германия. В течение следующих нескольких месяцев вспышка вспыхивала еще много раз, не регулярно, но достаточно часто, чтобы исследователи могли определить ее принимающую галактику и рассмотреть ее возможный источник—вероятно, сильно намагниченную, молодую, быстро вращающуюся нейтронную звезду (или Магнетар).

Эта локализация была сделана с очень большим массивом (VLA), группой из 27 радио блюд в Нью-Мексико, которые показывают сильно в фильме Контакт. Но инфраструктура телескопа Green Bank, модернизированного компанией Breakthrough Listen, поймала повторяющиеся вспышки еще много раз, говорит Лоример, что позволило исследователям изучить его галактику—хозяина более подробно. «Это замечательно—у них есть миссия найти ET, но по пути они хотят показать, что это дает другие полезные результаты для научного сообщества», — добавляет он. Обнаружение FRBs быстро стало одной из главных задач Breakthrough Listen.

https://www.wired.com/story/alien-hunting-russian-billionaire-fast-radio-bursts/

Ссылка на основную публикацию